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Rezension: 'Der Kaiser aller Krankheiten'

Bücher

Eine Biographie des Krebses , von Siddhartha Mukherjee (Scribner).

Durch Julia Klein |Frühjahr 2011

ichEs ist schwierig, wenn nicht sogar unmöglich, ein mittleres Alter zu erreichen, ohne die Verheerungen des Krebses hautnah mitzuerleben. In meinem Fall umfasst die Litanei des Verlustes eine Großmutter, die an Darmkrebs starb, eine langjährige Freundin, die an metastasierendem Brustkrebs erlag, und eine Mutter, die Brustkrebs in ihren 60ern überlebte, aber vor zwei Jahren an Magenkrebs starb.

Zum Zeitpunkt der Diagnose war die Krankheit meiner Mutter fortgeschritten, metastasiert und daher unweigerlich tödlich. Trotzdem wurde ihr eine Chemotherapie angeboten, die das Fortschreiten ihrer Krebserkrankung hätte verlangsamen können; es gibt keine Möglichkeit, es sicher zu wissen. Meine Mutter, Anfang 80, war sowohl tapfer als auch hoffnungsvoll in Bezug auf ihre Behandlung. Ich will leben, sagte sie dem Onkologen. Sie beharrte darauf, dass sie irgendwie geheilt werden könnte, obwohl ihr gesagt wurde, dass eine Heilung unmöglich sei. Ihr Glaube an die moderne Krebsmedizin war ebenso tief wie fehl am Platz. Ungefähr neun Monate nach ihrer Diagnose, kurz nachdem wir beschlossen hatten, sie in ein Hospizprogramm aufzunehmen, fragte sie mich herzzerreißend: Julia, wann gehen wir zum Arzt? Eine Woche später war sie tot.

Mit dieser düsteren persönlichen Geschichte als Kontext habe ich Siddhartha Mukherjees viel gelobte Der Kaiser aller Krankheiten: Eine Biographie des Krebses . Mukherjee, Assistenzprofessor für Medizin an der Columbia University und Arzt am Columbia University Medical Center, schreibt, dass er das Buch ursprünglich als Zeitschrift für seine zweijährige Tätigkeit als Onkologie-Stipendiat am Massachusetts General Hospital in Boston gedacht hatte.

Am Ende produzierte er etwas wesentlich Ehrgeizigeres: eine beredte und unverzichtbare Krebsgeschichte. (Der biografische Dünkel des Untertitels ist klug, ohne besonders aufschlussreich zu sein.) Der Kaiser aller Krankheiten verfolgt die ersten historischen Einblicke in die Krankheit, die Entwicklung von Behandlungsschemata, die Rolle der Prävention und die biologischen Mechanismen, durch die Krebs seine verschiedenen Formen der Zerstörung anrichtet. Die Geschichte zu verankern und ihr ein menschliches Gesicht zu geben, sind Fallstudien von Patienten, die gelebt haben, um ihre Geschichten zu erzählen – und von anderen, die es nicht taten.

Aufgrund seines Gegenstands, Der Kaiser aller Krankheiten kann manchmal schwer zu lesen sein. Das anschaulich dargestellte Leiden von Patientinnen wie Carla Reed, die an einer aggressiven Leukämie erkrankt ist, oder Barbara Bradfield, die an metastasierendem Brustkrebs kämpft, könnte schmerzhafte Assoziationen hervorrufen. (Für mich hat es das getan.) Und Mukherjees elegante Darstellung der Wissenschaft des Krebses – die Retroviren, Proto-Onkogene, Tumorsuppressoren, genetische Mutationen, biochemische Wege und mehr berührt – wird sich für Leser ohne vernünftigen Hintergrund in Biologie als Herausforderung erweisen.

Es lohnt sich, durchzuhalten. Ein bemerkenswertes Buch: überzeugend geschrieben, beeindruckend recherchiert und beseelt von einer zugleich skeptischen wie einfühlsamen Sensibilität. Mukherjee erzählt die Geschichte von Krebs wie ein Thriller, und sein erzählerisches Kommando ist so gründlich wie seine wissenschaftliche Expertise. Dies ist keine vollwertige Kulturgeschichte, aber sie wird durch Mukherjees literarische Neigungen bereichert. Er beginnt jedes Kapitel mit Epigraphen, und Namen wie Czeslaw Milosz, T. S. Eliot und Jack London tauchen neben Zitaten von Krebsforschern auf.

Nachdem Mukherjee den Leser in Carla Reeds Notlage eingetaucht hat, kehrt er in das Bostoner Labor der 1940er Jahre von Sidney Farber, einem Chemotherapie-Pionier, zurück und dann auf die Schriften des ägyptischen Arztes Imhotep. In einem Manuskript aus der Zeit um 2500 v. Chr. beschreibt Imhotep einen Fall von Brustkrebs; zur Behandlung schreibt er schlicht: Es gibt keine.

Dies ist die erste Aufzeichnung von Krebs in der medizinischen Literatur. Im Laufe der Jahrhunderte, sagt Mukherjee, schien Krebs eine kleine Rolle zu spielen. Obwohl es Kinder und junge Erwachsene treffen kann, ist Krebs, eine Amoklaufkrankheit der Zellteilung, stark mit dem Alter korreliert. In der Vergangenheit haben Infektionskrankheiten große Teile der Bevölkerung dezimiert, bevor Krebs entstehen konnte. Daraus folgt, dass mit zunehmendem Alter unserer Bevölkerung die Krebsprävalenz zunehmen wird und der Bedarf an wirksamen Behandlungen und Präventivmaßnahmen noch dringender zunehmen wird.

Mukherjee ist sich bewusst, dass die Heilungen mit der Eskalation von Krebsfällen nicht Schritt gehalten haben. Während er Krebsforscher als heldenhaft betrachtet, ist er weniger zuversichtlich, wenn es um Praktiker geht, die zu bereitwillig radikale Operationen und radikale Chemotherapien eingesetzt haben.

Eine Krebsdiagnose hat in der Vergangenheit nicht nur wegen des schmerzhaften Krankheitsverlaufs und der hohen Sterblichkeitsrate Angst ausgelöst, sondern auch wegen der mühsamen Behandlung. Heilungen, die oft von zweifelhafter Wirksamkeit waren, beinhalteten chirurgische Entstellungen, die Einnahme hochgiftiger Chemikalien mit lähmenden Nebenwirkungen, potenziell schädliche Strahlung oder eine Kombination der drei. (Der Onkologe meiner Mutter beschrieb ihren Rückgang ins Halbbewusstsein und führte die Schuld gemeinsam auf ihren Krebs und die Medikamente zurück, die sie einnahm, um ihn zu bekämpfen.)

Mukherjee vergleicht die Krebsbehandlung mit dem Rätsel um Lewis Carrolls Red Queen, bei dem sowohl Ärzte als auch Patienten wütend in die Pedale treten, nur um an einem Ort still zu bleiben. Und doch war die Situation noch vor wenigen Jahrzehnten deutlich schlimmer. Einige einst tödlich verlaufende Krebsarten, darunter Leukämie im Kindesalter, sind heute gut heilbar. Und das Waffenarsenal hat sich erweitert. Die radikale Mastektomie von William S. Halsted aus dem späten 19. Jahrhundert, bei der sowohl Lymphknoten als auch Brüste entfernt wurden, wurde größtenteils durch die einfache Mastektomie und in einigen Fällen durch eine brusterhaltende Lumpektomie ersetzt. Hochdosierte Chemotherapie-Cocktails werden – wenn noch nicht ganz eliminiert – durch weniger toxische und gezieltere Medikamente ergänzt, darunter Herceptin (gegen Brustkrebs) und Gleevec (gegen Leukämie).

In diesen subtileren Mitteln, zusammen mit einer besseren Prävention gegen Karzinogene, liegt die Zukunft der Onkologie, schlägt Mukherjee vor. Eine einfache, universelle oder endgültige Heilung sei nicht in Sicht, schreibt er. Aber wenn die Krebsforschung immer ausgefeilter wird, wird sie eine ausgefeiltere onkologische Medizin hervorbringen, eine sich ständig weiterentwickelnde Reihe spezifischer Behandlungen und Heilmittel.

Mukherjee scheut sich vor utopischen Vorhersagen. Technologie, schreibt er, löst ihre eigene Vergangenheit auf und erschwert solche Vorhersagen. Aber weder die menschliche Natur noch die Natur von Krebs werden sich wahrscheinlich ändern. So schreibt er, die Unerbittlichkeit, der Erfindungsreichtum, die Belastbarkeit, das mulmige Pendeln zwischen Defätismus und Hoffnung, der hypnotische Drang nach universellen Lösungen, die Enttäuschung über die Niederlage, die Arroganz und die Hybris, die den Kampf gegen den Krebs bis heute geprägt haben, werden es sicherlich tun Seien Sie auch ein Teil seiner Zukunft.

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