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Wie Mets-Ansager Gary Cohen ’81CC vom Jungen auf der Tribüne zum Mann am Mikrofon wurde.

Durch Paul Hond |Herbst 2017

Gary Cohen (links) mit Ron Darling und Keith Hernandez. Foto: Marc Levine / SNY

Gary Cohen ’81CC sitzt an seinem Laptop in der Kabine hinter der Home Plate im Citi Field. Der Blick auf die Mezzanine-Ebene zeigt den gepflegten Schmutz des Diamanten, das abgeschnittene Außenfeldgras, die leeren dunkelgrünen Tribünen, die Videotafel im Mittelfeld und den zuckerwatteblauen Himmel über Flushing, Queens. Cohens Übertragungspartner von zwölf Staffeln, Ron Darling und Keith Hernandez, die beide im legendären Mets-Meisterschaftsteam von 1986 spielten, müssen noch eintreffen. Ein Kameramann spielt mit einem Draht. Drei Stunden vor Spielbeginn macht Cohen seine Hausaufgaben.

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In der Luft muss ich bereit sein, alles anzusprechen, was auftaucht, und man weiß nie, was das sein wird, sagt Cohen und überprüft die neuesten Statistiken und Handlungsstränge für die gegnerischen Miami Marlins. Es könnte sich um einen Spieler im heutigen Spiel handeln oder um etwas, das gestern oder letzte Woche oder vor zwei Jahren oder vor fünfzig Jahren passiert ist. Cohen gibt einige Notizen ein. Ich verbringe die meisten wachen Stunden während der Baseballsaison damit, nur zu versuchen, bereit zu sein.

Cohen hat eine klare, starke Stimme im mittleren und unteren Register, die so schnell und hoch wie ein geschlagener Fliegenball ansteigen kann. In der Sendung mit Darling und Hernandez ist es eine Stimme mit bescheidener Befehlsgewalt – bedächtig, schlagfertig, diagnostisch, mit der subtilen Ironie eines vollendeten heterosexuellen Mannes. Ich bin ein bisschen wie der Verkehrspolizist, wie Cohen es ausdrückt. So viel hängt von der Persönlichkeit ab. Ronnies Professor, Keith ist etwas skurriler – jedes zufällige Echo der Rolling Stones ist angesichts der Wattzahl der 86er Mets nicht ungewöhnlich – also ist es manchmal meine Aufgabe, das alberne Zeug im Zaum zu halten, wenn es Zeit ist, sich dort unten zu konzentrieren – Cohen nickt dem Feld zu – oder zu anstiften das dumme Zeug, wenn das Spiel stinkt.

Cohen, der weithin als der klügste und am besten vorbereitete Play-by-Play-Ansager im Baseball bekannt ist, führt jährlich etwa 150 von 162 Spielen für SportsNet New York (SNY) durch. Jede Sendung ist eine eigene erweiterte Improvisation, eine eigene Performance, die sich im Rhythmus der Handlung entfaltet.

Das meiste, was hier oben in der Kabine passiert, hängt davon ab, was da draußen passiert, sagt Cohen. Er deutet wieder auf das Feld. In einem Spiel passiert etwas, das an etwas anderes erinnert, was zu einem Gespräch über ein anderes Thema führt, und das zu einer vollständigen Diskussion eines Themas führt, über das wir nie die Absicht hatten, darüber zu sprechen. Ronnie nennt es Freeform-Jazz. Ich denke, so kann man es wirklich am besten beschreiben.

Wie die besten Jazztrios arbeiten Cohen und Co. als intuitive Einheit zusammen. Sie treten sich nicht in die Quere und wissen, wann sie die Kraft der Stille nutzen müssen. Es ist eine bemerkenswert niedrige Ego-Umgebung, sagt Cohen. Keiner von uns muss der Typ sein, der am meisten redet. Keiner von uns muss der Alpha-Hund oder der Typ sein, der es auf den Punkt bringt: Wir sind genauso glücklich, der Typ zu sein, der die andere Kerl, den Punkt zu machen. In vielen Ständen funktioniert das nicht immer.

Cohen wurde 1958 geboren und wuchs in Kew Gardens, Queens, auf, ein paar Meilen den Grand Central Parkway hinunter vom Shea Stadium entfernt. Die Mets wurden 1962 geboren und spielten in den ersten beiden Jahren – schlecht – auf den Polo Grounds in Upper Manhattan. Selbst nachdem sie nach Shea gezogen waren, waren sie der traurigste Haufen Butterfinger, den das Spiel je gesehen hatte. Cohen verliebte sich in sie – nicht wegen ihres Patzers Keystone Kops, sondern weil das kinderorientierte Familienpicknick-Feeling von Shea ansprechender war als die Ernsthaftigkeit und Grandiosität des Yankee-Stadions.

Zu seinem neunten Geburtstag erhielt Cohen ein lebensveränderndes Geschenk: ein AM-Radio im Tischmodell mit Röhren. Cohen hörte sich jede Sportsendung an, die er finden konnte. Nacht für Nacht trieb er durch den Nebel und das Trillern des AM-Zifferblatts, bis er eine Lichtung bei WJRZ 970 erreichte und von den kunstvollen Beschwörungen von Bob Murphy, der Stimme der Mets, mitgerissen wurde.

Das war auch das Jahr, in dem Marv Albert die Stimme der New York Knicks wurde. Cohen war verrückt nach Basketball, und Albert war eine Offenbarung. Marv Albert war derjenige, der uns alle New Yorker – Michael Kay, Ian Eagle, Howie Rose – dazu inspiriert hat, Sportsender zu werden, sagt Cohen. Sein Rhythmus, seine Persönlichkeit, sein Sinn für Humor, seine Beschreibung: Marv war das Gesamtpaket. Als ich ein Kind war, spielte er die Knicks und Rangers [Hockey], und ich würde für diese Nächte leben, nur um zu hören, wie er die Spiele beschrieb.

Dann, im Jahr 1969, nach sieben Jahren der Vergeblichkeit, rollte ein junges, hungriges Mets-Team – niemand in der Startelf war älter als 26 – zum Titel in der National League und besiegte die Baltimore Orioles in der World Series. Die Wundermets! Cohen war im Himmel. Er war gegen die Atlanta Braves zum Wimpel-Clincher gegangen, als die Fans zum Feiern über die Schienen kletterten und das Feld mobbten. Ich bin aufs Feld gegangen und habe mein kleines Stück Rasen geholt, sagt Cohen. Unglaublich, dass die Leute das früher gemacht haben. Jetzt würden Sie Tasered bekommen.

Aber die wahre Begeisterung kam 1973. Cohen war fünfzehn und konnte alleine zu Spielen gehen. In diesem Jahr waren die Mets Ende August auf dem letzten Platz und machten diesen unglaublichen Lauf. Die Division war schrecklich: Sie beendeten 82-79 und gewannen sie immer noch. Aber der September war unglaublich. Ich war bei vielen dieser Spiele dabei. Die Mets verloren die World Series an die Oakland A's, aber Cohen war voller Orange und Blau.

Die Affäre ging bis zum College weiter. Es war Ende der 1970er Jahre: Yankees-Zeit. Die hochbezahlten, leistungsstarken, weltbesten Bronx-Bomber. Aber Cohen lebte in einem alternativen Baseball-Universum. Von Morningside Heights würde er die U-Bahn nach Big Shea nehmen. Große, leere Shea. Die Mets waren schrecklich. Viertausend Leute im Baseballstadion – Shea hielt 57.000 – aber es war großartig, sagt Cohen. Geben Sie dem Platzanweiser zwei Dollar und setzen Sie sich auf den besten Platz im Haus. Ich hatte das Gefühl, das Team für mich alleine zu haben: Bruce Boisclair, Joel Youngblood. . . Cohen streckte sich auf den trostlosen Tribünen aus, die sumpfige Flushing-Luft bebte vom Flugbahndonner von LaGuardia, während über ihm, im Zwischengeschoss, Bob Murphy in seiner Kabine am Mikrofon saß und Wortbilder in der Luft schuf.

ZUm Columbia studierte Cohen Politikwissenschaft, aber das Zentrum seiner College-Welt war WKCR. Dort landete er einen Gig in der Sportabteilung mit Hörspielen, nicht nur für Baseball, sondern auch für Football, Basketball und Fußball. Ich habe viele, viele Verluste von Columbia übertragen, sagt Cohen. Aber ich konnte auch einen großartigen Basketball nennen – die Mannschaft von '78-'79 war fabelhaft. Alton Byrd ’79CC und Ricky Free ’79CC und Shane Cotner ’79CC und Juan Mitchell ’79CC. Sie gewannen siebzehn Spiele in diesem Jahr. Sie waren enorm. Und Columbia hatte großartige Fußballmannschaften – John Rennie war der Trainer, und Sie hatten einen großartigen Spieler, Shahin Shayan ’80CC, ’84BUS, ’85SEAS. Und Baseball: Mike Wilhite ’78CC, ’07GSAPP, Rolando Acosta ’79CC, ’82LAW. Cohen kann weitermachen.

In Columbias Kabinen arbeitete Cohen an seiner Stimmtechnik und lernte, wie man sein Zwerchfell wie einen Sänger benutzt. Tatsächlich sah er eher wie ein Rocksänger aus als wie ein Sportsprecher. (Ein College-Foto von Cohen aus dem Jahr 1980 mit Locken vom Woodstock-Kaliber wurde in einer kürzlich ausgestrahlten Fernsehsendung zu einem Objekt längerer Prüfung.) Ob in Baker Field oder im Dodge-Fitnessstudio, Cohen loggte stundenlang am Mikrofon und baute die Muskeln auf, um halsbrecherisch zu denken und zu sprechen Geschwindigkeiten, um auszusprechen, um die Namen und Zahlen richtig zu machen, während sie Rat-a-tat-bang-bang-Aktionen beschreiben.

Dann machte er seinen Abschluss, ließ sich die Haare schneiden und machte sich auf die Suche nach einem Job.

JaDu versendest Bänder und hoffe, dass dich jemand mag. Cohen hat ein paar Bissen bekommen. Er verbrachte seine ersten Jahre im professionellen Radio und berichtete über lokale Sportarten in New Hampshire und South Carolina. Dann ging er nach Norfolk, Virginia, wo er die Nachrichten, eine Steuershow und Fischerei- und Bootsberichte machte; er stieg sogar, mit unglücklichen Verdauungsergebnissen, im Verkehrshubschrauber auf. Er durfte auch zum ersten Mal NCAA Division I Basketball im Old Dominion spielen.

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1986, während der rauflustige Dionysian Mets New York auf und neben dem Feld erleuchtete, verbrachte Cohen einen ruhigen Aufenthalt in Durham, North Carolina, und rief Spiele für die Durham Bulls aus: seinen ersten Job in der Minor League. Im nächsten Jahr wechselte er zu den Triple-A Red Sox in Pawtucket, Rhode Island. Und dann, im Sommer 1988, erhielt er einen Anruf: Die Mets – seine Mets – brauchten neben Bob Murphy jemanden, der für ein Spiel einspringt.

Cohen ergriff die Chance. Er ging zum Shea-Stadion, und dort in der Kabine wartete Murphy. Cohen musste sich zusammenreißen. Es war unglaublich nervenaufreibend. Murph hat mich sehr beruhigt. Cohen wurde gesagt, es sei kein Vorsprechen, aber kurz darauf wurde ein Job frei. In diesem Herbst interviewte Cohen für drei große Radiojobs: die Montreal Expos, die San Diego Padres und die New York Mets.

Die Padres riefen an und brauchten sofort eine Antwort. Cohen war zerrissen. Er liebte heißes Wetter. Es wäre sicherlich nichts Falsches daran, in San Diego zu leben.

Aber er wollte den Mets-Job. Er wollte es mehr als alles andere.

Also hielt er die Padres in der Warteschleife und wartete verzweifelt darauf, von den Mets zu hören. Endlich konnte er nicht länger warten. Am Freitag vor Weihnachten reiste Cohen nach Worcester, Massachusetts, um ein Basketballspiel zwischen Providence College und Holy Cross anzukündigen. Als er in der Arena ankam, ging er zu einem Münztelefon in der Lobby und rief seinen Mets-Kontakt an. Er hat mir die Antwort gegeben, sagt Cohen. Und das war – Cohen schüttelt den Kopf. Keine Worte dafür.

Er hatte seinen Traumjob bekommen.

Cohen begann 1989 mit Murphy, der Stimme seiner Kindheit. Sie waren fünfzehn Jahre lang On-Air-Partner.

Ich musste mich jeden Tag kneifen, sagt Cohen.

Murphy ging 2003 in den Ruhestand und 2006 kam Cohen zu SNY. Nach siebzehn Jahren im Radio für die Mets wechselte Cohen zum Fernsehen.

Als Keith und Ronnie und ich bei SNY anfingen, hatte keiner von uns wirklich eine Ahnung, was wir taten, sagt Cohen. Für mich war ich ein Funker. Im Radio arbeitest du mit einer anderen Person und dem Ingenieur zusammen und bist wirklich deine eigene Show. Du erschaffst deine eigene Realität und kannst in jede beliebige Richtung gehen. Im Fernsehen versuchen Sie, Worte mit Bildern zu verbinden, und Sie bekommen Ideen von Produzenten, und Ihre Partner sind Experten. Es ist ganz anders.

Aus Sicht von Cohen war der gemeinsame Mangel an TV-Erfahrung ein Segen. Wir alle wussten, dass wir voneinander abhängig sind, sagt er, und das hat dazu beigetragen, dass es ein echtes kollaboratives Unternehmen wurde.

Das Trio wurde bekannt für sein drolliges Geplänkel, seine diskursiven Abschweifungen, seine aufmunternde Offenheit, seine hervorragende Vorbereitung und seine komplizierte Weisheit des Spiels; und über allem, oben auf dem Turm, blinkte in der Nacht das Leuchtfeuer von Cohens Stimme, die sich erhob, wie Cohen sagen könnte: an die Spitze seiner Reichweite . . .

TDer Home-Run-Anruf hatte nie einen Namen. So drückte ein Ansager den Höhepunkt des aufsteigenden Dramas aus, in dem ein Schlagball über das Feld fliegt und die Zäune räumt. Gehen gehen gegangen! (Mel Allen.) Küss es auf Wiedersehen! (Bob Prince.) Heutzutage können sich Homerun-Anrufe künstlich und testvermarktet anfühlen. Nicht Cohens. Und obwohl er sich lieber an der Gesamtheit dessen messen lässt, was ich fünfhundert Stunden pro Saison tue, als an einem Schlagwort, ist er froh, einen Hit abgeliefert zu haben.

In den Nebenfächern habe ich jede Art von albernen, lächerlichen Home-Run-Anrufen ausprobiert, und als ich bei den Hauptfächern ankam, wurde mir klar, wie albern und lächerlich sie waren, sagt Cohen. Also fing ich an, einfach zu beschreiben, was passierte, und durch Glück oder Zufall fing ich an, Homeruns auf eine besondere Weise zu nennen, die den Leuten anscheinend Spaß macht.

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Cohens Ruf beginnt typischerweise so etwas wie: Ein Schlag in die Luft, tiefes linkes Feld – seine Stimme steigt mit der Flugbahn des Balls – dieser Ball wird zur Wand geleitet – dieser Ball ist – und jetzt der reißende, ursprüngliche Schrei – raus hier!

Und die Zeit bleibt stehen. Für Fans dieser Schrei, so phonetisch und rhythmisch natürlich, so echt (in Momenten extremer Verrücktheit wird er ihn wiederholen: raus hier! raus hier! ), hat eine physikalische Kraft, wie ein Stratocaster-Powerchord, elektrisch, haarsträubend, komplett.

Seth Wenig / AP Photo

Gary Cohen ist in Bezug auf Baseball nicht sentimental. Er sieht Baseball nicht als große Metapher. Baseball ist Baseball. Es ist ein Teil des Lebens, kein Spiegelbild davon. Das Leben ist viel mehr. Das Leben besteht aus seiner Frau Lynn und ihren fünf Kindern. Das Leben besteht aus Büchern, Filmen, Musik. Das Leben ist das, was zwischen den Spielen passiert, zwischen den Jahreszeiten.

Das Leben ist die Straße. Nach neunundzwanzig Jahren Reisen mit den Mets verbringt Cohen die meiste Zeit seiner Freizeit in seinem Hotelzimmer, im Fitnessstudio oder im Baseballstadion. Und wenn die Saison im Oktober endet, wird er die Gänge wechseln und zu einer anderen Leidenschaft zurückkehren: dem Basketball. Der Mets TV-Talker macht auch Radio für die NCAA Division I Seton Hall Pirates of South Orange, New Jersey. Basketball ist für Cohen ein Instinkt, eine Muttersprache und eine Möglichkeit, seine Fähigkeiten zu bewahren: der Free-Jazz-Typ, der zu seinem Bebop zurückkehrt, zu der freudigen Präzision von Schnellfeuer-Spielen.

Die Spiele dauern zwei Stunden, die Action trägt die gesamte Übertragung, und es heißt nur beschreiben, beschreiben, beschreiben, während Baseball das genaue Gegenteil ist, sagt Cohen. Ich finde Basketball sehr lustig.

Cohen geht durch die breiten, geschwungenen Korridore von Citi Field (das 2009 eröffnete Baseballstadion direkt neben Shea, das abgerissen wurde) zur Pre-Game-Pressekonferenz von Mets-Manager Terry Collins. Unterwegs sieht er jemanden: einen Met in Uniform, umringt von Reportern. Cohen geht hinüber. Es ist ein Rookie-Pitcher, der gerade in die großen Ligen berufen wurde. Er ist in der klassischen Form: groß und roh und frisch und höflich. Cohen stellt sich vor. Der Krug scheint aufgeregt zu sein, Cohen zu treffen, der schon vor der Geburt des Kindes Mets-Spiele anruft. Cohen wünscht ihm alles Gute und setzt seinen Weg fort. Das ist das Beste, sagt Cohen, seine Stimme erwärmt sich vom Glanz jedes Neulings, der es in die Majors geschafft hat. Sobald sie hier sind, weiß man nie, was passieren wird. Allein die Möglichkeit, hierher zu kommen, ist unglaublich.

Im Drucksaal sitzt Cohen auf einem Klappstuhl in der hinteren Reihe. Terry Collins tritt zum Rednerpult, Mets Mütze über das struppige weiße Haar gezogen, so dass ein grimmiger Schatten über seine Stirn fällt. Cohen hört zu und macht sich Notizen, während Collins über den Bullpen spricht.

Danach, sagt Cohen, habe ich jetzt weniger Kontakt zu Spielern als vor dreißig Jahren. Die Art der Spieler-Medien-Beziehung hat sich drastisch verändert. Es gibt jetzt eine viel größere Mauer. Wenn Sie das Clubhaus besuchen, wenn die Medien Zutritt haben, finden Sie möglicherweise fünf Spieler. Das war früher nicht so. Es ist niemandes Schuld; es ist einfach die Art und Weise, wie sich die Dinge entwickelt haben. Ich verbringe jetzt weniger Zeit in Clubhäusern, aber ich achte darauf, dass ich jeden Tag dort bin, denn wenn ich etwas sage, das jemanden beleidigt, möchte ich dort sein und Rechenschaft ablegen.

Aber, fügt er hinzu, ich habe neun Manager durchgemacht, seit ich hier bin, und Terry Collins ist bei weitem, bei weitem , am besten damit umgehen.

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Andere Dinge haben sich geändert. In den letzten zwanzig Jahren ist die Verwendung ausgeklügelter (und für manche Fans unverständlicher) statistischer Analysen zur Bewertung von Spielern selbstverständlich geworden. Es ist töricht, es zu ignorieren, sagt Cohen, weil Ballclubs fortschrittliche Statistiken verwenden, um zu bestimmen, wer unterschrieben, gegen wen getauscht und gegen wen gespielt werden soll.

Aber ich glaube, die Fans interessieren sich nicht so sehr für Zahlen in einer Tabelle. In all den Jahren, in denen ich das mache, ist nie jemand auf mich zugekommen und hat gesagt: ‚X-Spieler hat höhere WAR [Gewinne über Ersatz] als Y-Spieler.‘ Nein. Es ist immer: ‚Wie ist David Wright wirklich?‘

Das wollen die Leute wissen: die Menschen hinter dem Spiel. Sie wollen eine Verbindung spüren. Sie wollen sich mit der Menschheit verbunden fühlen.

Cohen geht zurück durch die Korridore und Erfrischungszonen von Citi Field zum SNY-Stand. Der Stand ist überfüllt mit Produzenten, Regisseuren, Kameraleuten. Hernandez und Darling sind auch drin. Hernandez, immer das Leben der Partei, macht Witze. Jeder lacht. Kein Pregame-Jitter hier oben.

Der Abend beginnt also. Gleich greifen Cohen und seine Partner zu ihren Mikrofonen, schauen in die Kamera und stürzen sich in eine weitere Baseball-Nacht.

Die Saison sei ein Marathon, sagt Cohen. Sie tauchen im April in das tiefe Ende des Pools ein und im Oktober kommen Sie wieder zum Luftholen. Das ist es. Sie versuchen einfach, gesund zu bleiben und die sechs Monate zu überstehen. Am Ende sind alle müde.

Aber sobald die erste Seillänge geworfen ist, setzt das Adrenalin ein. Man findet sich die drei Stunden durch, dann stürzt man ab.

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